CLOSE UP: CHARLIE CHAPLIN

Sir Charles Spencer «Charlie» Chaplin fue un actor, humorista, compositor, productor, guionista, director, escritor y editor británico. Adquirió popularidad en el cine mudo gracias a las múltiples películas que realizó con su personaje Charlot. A partir de entonces, se le considera un símbolo del humorismo y del cine mudo. Para el final de la Primera Guerra Mundial, era uno de los hombres más reconocidos de la cinematografía mundial.

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Infancia

Charles Chaplin nació el 16 de abril de 1889, supuestamente en East Street, en Walworth, Londres. Sin embargo, una carta descubierta en 2011 alegaba que había nacido en una roulotte de Black Patch Park, un campamento gitano de Smethwick, cerca de Birmingham. Sus dos padres fueron artistas de music-hall. Su padre, Charles Spencer Chaplin Sr., fue actor y cantante; mientras que su madre, Hannah Hili, era conocida en el espectáculo bajo el seudónimo de Lily Harley. Ambos se separaron antes de que Charles cumpliera tres años.

c4bfd8bcd133a7968a9bce720de72a7bEl padre de Chaplin, Charles Chaplin Sr, era un actor de origen judío, un virtuoso del violonchelo y un alcohólico que además frecuentaba poco a sus hijos, aunque cabe mencionar que ellos vivieron brevemente con él y su amante durante un tiempo, debido a que la madre de Chaplin Jr. había sido internada en el asilo de Cane Hill en Coulsdon a causa de sus serios problemas psiquiátricos. El padre Chaplin murió en 1901 de cirrosis cuando contaba con 37 años y mientras que Charles apenas contaba con doce años. Fue enterrado en una fosa común y sin nombre.

Por el otro lado, la madre de Chaplin, Hannah Hili, era una cantante y bailarina, actriz de poca monta, que también era alcohólica pero que se hizo cargo de sus dos hijos, Sydney y Charles, cuando Chaplin Sr los abandonó por otra mujer. Una enfermedad de la laringe terminó con la carrera de la madre de Chaplin. Debido a una de sus internaciones como consecuencia de sus problemas mentales —sufría depresión nerviosa— y un cuadro de desnutrición, sus hijos fueron ingresados durante varias semanas en el Asilo de Lambeth en el sur de Londres y luego, a la Escuela Hanwell para Huérfanos y Niños Pobres desde junio de 1896 a enero de 1898.

Cuando era niño, Chaplin vivió de forma alternada en varias direcciones, especialmente en los alrededores de Kennington Road, en Lambeth, incluyendo la 3 de Pownall Terrace, la calle Chester y el número 39 de la calle Methley. La madre de su abuela paterna provenía de la familia Smith de Romanichals, hecho del que Chaplin se sentía muy orgulloso y definió en su autobiografía como “los cimientos del aparador familiar”.

Primeros pasos

La carrera del gran Charles Chaplin comenzó cuando tuvo que sustituir a su madre en el teatro un día en que esta se puso afónica. Con la misma canción que cantaba su madre, a los cinco años, Charles tuvo un éxito memorable. Desde ese día actuó Charles y dejó de actuar su madre. Esto le permitió en pocos años hacerse con una gran capacidad interpretativa para la comedia y la mímica.

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En 1896 el estado de Hannah obligó a recluirla en un sanatorio frenopático. Al año siguiente, Charlie se unió a los Eight Lancashire Lads (Los ocho muchachos de Lancashire), un grupo de actores juveniles aficionados que hacían giras por los pueblos. Más tarde formó parte de otras compañías ambulantes, ya profesionales aunque muy modestas. En 1898 murió el padre, mientras Charlie Chaplin era ya un experto actor infantil. En 1901, con doce años, representó el rol de protagonista en Jim, the Romance of a Cockney, y cuatro años más tarde realizó una gira con The Painful Predicament of Sherlock Holmes.

En 1903, Chaplin compuso el personaje de Billy en la pieza teatral de Sherlock Holmes, escrita por William Gillette y protagonizada por el actor británico HA Saintsbury. Con este grupo, ofreció espectáculos en diferentes music-halls de Londres y el interior de Inglaterra.23 Cuando Sherlock Holmes fue reemplazado por Clarice, Chaplin se mantuvo en el papel de Billy hasta que la producción terminó el 2 de diciembre. Durante las actuaciones, Gillete guiaba a Chaplin en su manera sobria de actuar.

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A pesar del escaso éxito de los hermanos Chaplin, estos pasaron temporadas entre orfelinatos y otras instituciones de caridad. Al morir su madre, Sydney, su hermano mayor y él vivieron de la caridad pública y de trabajos ocasionales en las calles y en el teatro. Su vida fue de extrema pobreza. El niño se ganaba la vida cantando y haciendo mímica por las calles de Londres. De hecho Chaplin trabajo en varias profesiones (mandadero, soplador de vidrio, vendedor callejero) hasta que Sydney, que era mayor que Charles, se unió al grupo teatral de Fred Karno, se llevó consigo a su hermano y allí estuvieron hasta que, en una gira americana fueron contratados por Mack Sennett para formar parte de la compañía Keystone. En la Keystone se produjo la revelación de Chaplin como cómico, mientras que Sydney, que tenía más éxito que Charlie en la etapa con Karno, vio disminuida su categoría artística a pesar de interpretar papeles protagonistas en varias películas, convirtiéndose en el representante de su hermano.

La llegada a Hollywood

Charlie-Chaplin-and-Paulette-Goddard-taking-a-break-on-the-set-of-The-Great-DictatorEl ingreso de Chaplin a la compañía de mimos de Fred Karno, en 1907, constituyó un acontecimiento fundamental en su formación artística. Debutó con un papel cómico en la obra “El partido de fútbol”. Su primera gira por Estados Unidos con la compañía Karno ocurrió entre 1910 y 1912; en 1909, había actuado en los principales teatros de variedades de París. Para finales de 1912, ya habían recorrido Canadá, Nueva York, Chicago, Fall River, Filadelfia, etc. En la compañía también participó Arthur Stanley Jefferson, conocido posteriormente como Stan Laurel. Él y Chaplin compartían una habitación en una pensión. A finales de 1913, las actuaciones de Chaplin habían sido vistas por Mack Sennett, Mabel Normand, Minta Durfee y Roscoe «Fatty» Arbuckle. Sennett, que lo había descubierto en un teatro de Nueva York en un papel de borracho, lo contrató para sus estudios Keystone como reemplazo de Ford Sterlin a razón de 150 USD trimensuales y 175 USD los otros nueve restantes. Chaplin tuvo muchas dificultades para adaptarse a las demandas de una película de acción. Tras haber terminado de filmar “Ganándose el pan”, Sennett sintió que había cometido un error muy costoso. Pero para fortuna de Chaplin, y según muchos historiadores, Normand fue quien convenció a Sennett de que le diera otra oportunidad al joven Chaplin, quien rápidamente se convirtió en un éxito y fue la estrella más popular de Keystone.

Normand dirigió a Chaplin en algunas ocasiones y también escribió los libretos de algunas de sus primeras películas. Según algunos biógrafos, a Chaplin no le agradaba ser dirigido por una mujer, y en muchas ocasiones tenían desacuerdos. Sin embargo, se convirtieron en amigos, a pesar de que poco después Chaplin abandonó Keystone.

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La importancia de llamarse Charlot

El personaje del vagabundo, también conocido como Charlot o Carlitos en Hispanoamérica, fue presentado durante la época del cine mudo en una comedia de Keystone titulada Carreras sofocantes (estrenada el 7 de febrero de 1914). Sin embargo, Chaplin había diseñado el atuendo del personaje para una película producida unos días antes pero estrenada poco después que la otra, el 9 de febrero de 1914, titulada Extraños dilemas de Mabel. Chaplin recordó en su autobiografía:

“No tenía idea sobre qué maquillaje ponerme. 8193f63cb7b5ab7b7c5badcb86b99945No me gustaba mi personaje como reportero (en Carlitos periodista). Sin embargo en el camino al guardarropa pensé en usar pantalones bombachudos, grandes zapatos, un bastón y un sombrero hongo. Quería que todo fuera contradictorio: los pantalones holgados, el saco estrecho, el sombrero pequeño y los zapatos anchos. Estaba indeciso entre parecer joven o mayor, pero recordando que Sennett quería que pareciera una persona de mucha más edad, agregué un pequeño bigote que, pensé, agregaría más edad sin ocultar mi expresión. No tenía ninguna idea del personaje pero tan pronto estuve preparado, el maquillaje y las ropas me hicieron sentir el personaje, comencé a conocerlo y cuando llegué al escenario ya había nacido por completo.”

Charlot es un vagabundo con modos refinados, ropa y la dignidad de un caballero. Chester Conklin contribuyó con el pequeño frac y Ford Sterling con los zapatos. Lo único que pertenecía a Chaplin era el bastón de caña, ya que el bombín también era de Roscoe Arbuckle.

Chaplin-Charlie-His-New-Job_011Chaplin, con su personaje, rápidamente se convirtió en la estrella más exitosa de la compañía de Sennet. El vagabundo fue conocido como Charlot en Francia, Italia, España, Andorra, Portugal, Grecia, Rumania y Turquía, como Carlitos en Brasil y Argentina y Der Vagabund en Alemania. Chaplin continuó interpretando al vagabundo en una decena de cortos y más tarde, en diversos largometrajes. Sin embargo, también intervino en cameo como un «Keystone Kop» —policías incompetentes que intervinieron en una serie de filmes de la década de 1920— en A Thief Catcher, filmada entre el 5 y el 26 de enero de 1914. La película se creía desaparecida y, por lo tanto, la actuación de Chaplin ahí era desconocida, hasta que una copia fue descubierta en 2010 durante una venta de antigüedades en Míchigan.

El vagabundo estuvo profundamente identificado con la época del cine mudo. Cuando en la década de 1930 se generalizaron las producciones sonoras, Chaplin se negó a encarnar a su personaje hablando. De hecho, en Luces de la ciudad (1931), no aparece ningún diálogo. Chaplin abandonó su personaje en la película Tiempos modernos (estrenada el 5 de febrero de 1936), que finaliza con el vagabundo caminando por una carretera sin fin hacia el horizonte, de la mano de Paulette Goddard. La película fue prácticamente muda, aunque en una escena se lo pudo escuchar cantar a Chaplin durante unos minutos33 (sin embargo en una lengua ininteligible). Pese a este final, Chaplin volvió a proyectar, por última vez, a la figura del vagabundo en su primera película totalmente sonora, El gran dictador (1940), esta vez en el papel de un barbero judío que sufre persecución de parte del totalitarismo fascista.

Durante la primera década del siglo XX Charles Chaplin ganó inmensa popularidad e infinidad de “Chaplinistas” recorrían los circos y teatros ganándose la vida al imitar al genio del humor mudo.

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Chaplin, el director que marco a toda una generación

Sólo durante 1914 rodó 35 cortometrajes, que hicieron famoso Charlot, su personaje de vagabundo. Entonces Chaplin reclamó su independencia y se alejó de Mack Sennett e ingresó Mutual Film Corporation, que le ofreció medios técnicos y financieros considerables.

1453992865-56aa2ba155cac-001-the-gold-rush-theredlistSin embargo, ésta no era totalmente de su agrado, y en 1917 escogió la First National por una retribución que superaba el millón de dólares. Rompiendo las tradiciones de Hollywood, Chaplin quería controlar la totalidad de sus películas, desde la escritura del guión la distribución. Con este fin creó la dad independiente United Artists, con Douglas Fairbanks y Mary Pickford. Desde entonces tuvo sus propios estudios y produjo sus películas.

La Primera Guerra mundial, en la cual participó Estados Unidos desde 1917, le ofreció a Chaplin un gran público, los soldados aliados, y un tema, el esfuerzo de guerra. Algunos cortometrajes del cineasta constituían explícitamente propaganda. Sus apariciones públicas atraían grandes multitudes. El 8 de abril de 1918, 30.000 personas asistieron al mitin organizado en Wall Street, Nueva York, con Chaplin, Mary Fickford y Douglas Fairbanks.

«En este mismo momento, los alemanes nos han tomado la delantera y necesitamos dólares. Deberíamos hacer la travesía para expulsar de Francia a ese viejo demonio de Kaiser”, declaraba Charlie Chaplin. Sin duda, uno de los mayores éxitos del cine de guerra fue ¡Armas al hombro!, que se estreno, el 30 de octubre de 1918, poco antes del armisticio del 11 de noviembre.

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Durante estos años de películas cortas, desarrolló paulatinamente el personaje del vagabundo, pasando del estereotipo del payaso travieso a la figura humana y compasiva que calaría en los espectadores de todo el mundo.

Sus películas más importantes como actor, director y productor fueron las mudas: El chico (1921), El peregrino (1924), La quimera del oro (1925), El circo (1928), Luces de la ciudad (1931) y Tiempos modernos (1936), todas ellas récords sucesivos de taquilla, pese a realizarse ya durante la época del cine sonoro.

Chaplin004 copy.tifA éstas siguieron El gran dictador (1940), Monsieur Verdoux (1947), donde aparece por última vez su personaje de Charlot, Candilejas (1952) y Un rey en Nueva York (1957). Aparte dirigió, sin protagonizarlas, Una mujer de París (1923) y La condesa de Hong Kong (1967), donde hace un pequeño papel. También compuso la música de la mayoría de sus películas.

Chaplin rechazó de plano al cine sonoro, pensaba que “el sonido estropea el arte más antiguo del mundo, la pantomima, y anula la gran belleza del silencio”.

Chaplin como compositor

Chaplin compuso variadas partituras y canciones para sus películas, a pesar de que no fue reconocido por llevar a cabo ese trabajo. El tema Sonrisa, que compuso para Tiempos modernos, fue muy popular en Reino Unido cuando fue interpretado por Nat King Cole en 1954, y por Celine Dion durante los obituarios en la 83º entrega de los premios Óscar de 2010, celebrada al año siguiente en Estados Unidos. Sus canciones, incluso, fueron cantadas por prestigiosos cantantes como Michael Jackson o el mexicano José José.

Charlie-director-1024x659En la década de 1960, Petula Clark interpretó «Ésta es mi canción», que Chaplin había escrito para La condesa de Hong Kong.

En 1972 obtuvo un premio Óscar por «mejor música original» por Candilejas, el cual compartió con Raymon Rasch y Larry Russell.

Estilo y tema

Una de las máximas innovaciones de Chaplin en el mundo del cine cómico fue que humanizó los personajes y enfatizó el mundo de las emociones dentro del slasptick y los gags frenéticos de la gente que triunfaba en Keystone, entre ellos los famosos Keystone Cops.

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El diario Página/12, de Argentina, analizando su obra, publicó: «Casi sin excepción, Chaplin ha encontrado en las contradicciones de su siglo el más apasionado material dramático y, sin duda, este hecho le valió la oposición de la crítica que no aceptaba este criterio de “inmediatez temática” que lo ha hecho transitar valientemente por caminos vinculados a la sátira política».

Problemas políticos y exilio

En 1947, el Comité de Actividades Antiamericanas comenzó a presionar a la fiscalía para que se deportara a Chaplin, «cuya vida en Hollywood contribuye a destruir la fibra moral de América» —como se dijo—. A pesar de que fue llamado a testificar en varias ocasiones, él nunca se presentó y fue acusado por una asociación reaccionaria por escribirle una carta al pintor Pablo Picasso, también comunista, en referencia al caso Eisler.

Un senador estadounidense dijo que «el comportamiento de Chaplin se aproximaba peligrosamente a la traición». El 17 de septiembre de 1952, el Fiscal General de Estados Unidos dio instrucciones para retener al actor y a parte de su familia cuando viajaban en el RMS Queen Elizabeth para asistir al estreno de “Candilejas” en Europa y de esa forma, debatir si debía ser expulsado o no. Allí lo denunciaron de «pertenecer al Partido Comunista, así como de graves delitos contra la moralidad y de formular declaraciones que demuestran una actitud hostil y de menosprecio hacia el país gracias a cuya hospitalidad se ha enriquecido».

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Finalmente, adquirió una mansión en Corsier-sur-Vevey, en Suiza, donde residió desde 1953 hasta su muerte. Su esposa, Oona, viajó a Estados Unidos para rematar los bienes de su esposo y, con motivo de su 64.º cumpleaños, Chaplin se trasladó a Ginebra y le hizo entrega al cónsul estadounidense de su permiso de retorno a Estados Unidos, con lo cual demostró su intención de no querer volver a ese país, aunque después regresó para recibir un premio por su trayectoria en 1972.

Fallecimiento y robo de sus restos

Albert-Einstein-meets-Charlie-Chaplin-in-1931-2La salud del actor comenzó a disminuir desde mediados de la década de 1960, cuando finalizó la filmación de “Una condesa de Hong Kong”. Además de los cuadros de asma que padecía, se le diagnosticó demencia senil. La reconocida actriz Lillian Gish admitió que no fue capaz de reconocerla cuando llegó a Estados Unidos en 1972. Para 1977, ya no era capaz de hablar ni moverse, aunque solía pasear en silla de ruedas acompañado de su esposa por las calles de Vevey hasta el lago. En septiembre de 1977, presenció un espectáculo circense y, al finalizar, los payasos le otorgaron sus narices rojas en calidad de homenaje. Fue su última aparición pública. Hacia finales de año, los medios públicos informaron sobre el debilitamiento físico de Chaplin.

Falleció en la Navidad de 1977 a los 88 años en su residencia Manoir de Ban, en Consier-sur-Vevey, Suiza, mientras dormía, a las 4 h (hora de Suiza). Tras una ceremonia íntima, fue inhumado en el cementerio del cantón de Vaud. Casualmente, su hija recordó en varias entrevistas que a su padre jamás le había agradado la Navidad porque le recordaba la extrema pobreza que había pasado en su niñez.

ff--644x362El 1 de marzo de 1978, su cadáver fue robado por un pequeño grupo de mecánicos polacos con el objetivo de extorsionar a su familia. Sin embargo, su plan fracasó, los ladrones fueron capturados y sus restos fueron recuperados once semanas después, el 17 de mayo, cerca del lago Lemán. Su cuerpo fue nuevamente sepultado, pero esta vez bajo 1,8 metros de hormigón para evitar otros asaltos. En 1981, el Ayuntamiento de Londres erigió una estatua de tamaño natural de Chaplin en Walworth, donde pasó sus primeros años de vida.

Reconocimientos

Chaplin fue nombrado sir en 1975 a la edad de 85 años por la reina Isabel II.6 Este honor ya había sido propuesto en 1931 y en 1956, pero fue vetado por el Ministerio de Asuntos Exteriores, que expresó su preocupación por los supuestos puntos de vista políticos de Chaplin y su decisión de casarse en dos oportunidades con jóvenes de apenas 16 años. Esto, quizás, dañaría la reputación del sistema de honores británicos y la relación con Estados Unidos.

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Entre otros honores, Chaplin recibió una estrella en el Paseo de la Fama de Hollywood en 1970.87 Una estatua del cómico fue realizada por John Doubleday para estar en el Leicester Square en Londres. Fue presentada por sir Ralph Richardson en 1981.88 Hay una estatua de bronce de Chaplin en Waterville Kerry.

Chaplin recibió tres premios de la Academia a lo largo de su vida: uno a la mejor banda sonora y otros dos de carácter honorífico. Sin embargo, durante sus años como cineasta, Chaplin no recibió ningún premio por sus películas, a pesar de que Luces de la ciudad y Tiempos modernos son consideradas unas de las mejores películas del siglo xx.

Legado

Chaplin perfeccionó un estilo personal de interpretación, derivado del payaso de circo y del mimo, combinando la elegancia acrobática, la expresividad del gesto y la elocuencia facial, con un sentido del ritmo impecable. Su creación del pequeño vagabundo Charlot, un símbolo universal de la individualidad indestructible, triunfante contra la adversidad y la persecución, tanto humana como mecánica, le dio fama mundial como comediante y actor dramático.

En 1999, el American Film Institute lo definió como el décimo actor más célebre de todos los tiempos. En 2008, el escritor Martin Sieff en su libro Chaplin: una vida, redactó: Chaplin no era solo un grande, era gigantesco. George Bernard Shaw lo llamó “El único genio de la industria del cine”. También se le destacó al actor que haya realizado humor durante la Primera y Segunda Guerra Mundial, la Gran Depresión y el período dictatorial de Adolf Hitler, ya que dio entretenimiento a una gran cantidad de personas que sufrían las privaciones propias de la guerra y la pérdida de sus familiares.

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Editor: Les Janz Xoap

Investigación: Samuel López & Mario Alberto Flores Martínez

Bibliografía

Maestros del cine, Biografías y vidas, Aloha Criticon, Wikipedia, Uhu Cine Educación, Historia y biografías, De Cine 21, Greatest Filmmakers of all time, Mi Autobiografía, My life in pictures, Conversaciones con Charles Chaplin, Un comediante descubre el mundo, The Charles Chaplin Archives, Chaplin: Todo sobre un mito,

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